The Muddy Semiotics of Mud

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Abstract

In North Bihar, mud ensures prosperity for farmers, but also materially signals the lower status from which their wives try to raise the family, even at the cost of risking their own and their children's lives. This article provides a semiotic analysis of mud, an ambiguous material in its physical combination of land and water, a substance with specific gendered and class dimensions, and a symbolic marker whose presence on bodies indexes their socio-political identity. The sensuous relationships that revolve around mud and the prejudices it indexes illuminate meanings of dirt within processes of environmental knowledge and risk. By attending to the semiotic processes through which we understand nature, this article suggests that mud naturalizes the discrimination at the origin of dirtiness. Historical and political circumstances, such as the progressive loosening of the links between caste and occupation, show that mud is not dirt, but it becomes dirt when other kinds of dirt lose their meaning.

Dans le nord du Bihar, la boue assure la prospérité des fermiers, et signale également, sur plan matériel, le statut inférieur auquel les femmes de fermiers tentent d'échapper en élevant leurs familles, et ce au péril de leurs vies et de celles de leurs enfants. Cet article présente une analyse sémiotique de la boue, une matière ambiguë dans sa combinaison physique de la terre et de l'eau, une substance qui comporte des dimensions de classe et de genre spécifiques, et un marqueur symbolique dont la présence sur les corps indexe leur identité sociopolitique. Les relations sensuelles autour de la boue et les préjudices qu'elle indexe mettent en lumière les significations de la saleté au sein des connaissances sur l'environnemental et le risque. En observant le processus sémiotique par lequel la nature est comprise, cet article suggère que la boue naturalise la discrimination à l'origine de la saleté. Les circonstances historiques et politiques, telle l'atténuation progressive des liens entre caste et occupation, montrent que la boue n'est pas saleté, mais devient sale lorsque d'autres types de saleté perdent leur signification.

En el norte de Bihar, el barro garantiza la prosperidad para los agricultores, pero también señala materialmente el estatus inferior desde donde sus esposas intentan criar a la familia, incluso a costa de arriesgar su propia vida y la de sus hijos. Este artículo presenta un análisis semiótico del barro/lodo, un material ambiguo en su combinación física de tierra y agua, una sustancia con dimensiones específicas de género y clase, y un marcador simbólico cuya presencia en los cuerpos humanos moldea la identidad sociopolítica de los mismos. Las relaciones sensoriales que giran en torno al lodo, así como los prejuicios que éste conlleva, iluminan los significados de lo sucio en los procesos de conocimiento y riesgo ambiental. Al prestar atención a los procesos semióticos a través de los cuales entendemos la naturaleza, este artículo sugiere que el lodo naturaliza la discriminación en el origen mismo de lo sucio y lo enlodado. Circunstancias históricas y políticas tales como el debilitamiento progresivo de los vínculos entre casta y ocupación muestran que el lodo no es sucio, sino que se convierte en sucio cuando otros tipos de suciedad pierden su significado.
Original languageEnglish
Pages (from-to)617-637
Number of pages21
JournalJournal of Political Ecology
Volume25
Issue number1
DOIs
Publication statusPublished - 2018
Externally publishedYes

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